第3章 かもめたちはうたう 3

 父を迎えに来た侍従が扉を閉める音がした。今夜は父帝は北接の大国ヴァリエーンの大使との食事会、つまり公務での晩餐である。公務がない夜でも両親と弟が揃っての食事は珍しいが、これは父と母の間の事情であった。
 元々親好的な間柄で結婚したというわけではない。父の兄であった先帝の失踪を受けての取り急ぎの即位と結婚だったのだから、二人が今強い愛情で結ばれていなくても仕方がないのかも知れなかった。
 一方のユーデリカ妃とは父は従兄妹同士であり幼馴染みでもあったから、自分にとってのエリザ公女のようなものであろう。
 皇子は母との食事は久しぶりだった。先年の終わりに中等学院を首席で卒業して以来、後宮の片隅で本に埋もれているか魔導の塔に集蓄されている文献の研究に殆ど毎日を費やしている。
 食事は気の向いた時に食べられる分だけという不規則さで、自然一人で何かつまむことが多かった。
 それは皇子にとって、気楽さへの依存でもあった。所詮自分は他人に合わせるのに慣れていないのだ。気心の知れた人間はとても少なく、心許せる者は更に少ない。
 母も例外ではなく、例えばこうして夕食に戻ってくるはずのラインを待つ間、何を話していいのかよく分からない。
 中等学院に通っていた頃にはその話を母の方から尋ねてくれたりもしたのだが、卒業してしまえば何もない。しばらくは体調のことも考えて高等学院への進学を数年先送りするように典医に言われたために、現在は魔導学の講義だけを聴講するにとどめている。
 一つにはこの年齢で高等学院へ進んでも周囲が全員20才を幾つか過ぎていて、今までのように周囲から完全に浮き上がることが分かっているからでもあった。
 魔導学の講義にしても、4年前に論旨を後継した時間生成理論の、皇子は今や旗手であり第一人者であった。魔導学は論理と仮定と計算と実験の永遠の螺旋だが、そのどれも皇子は筆頭に立つ実力があった。
 時間生成の実験だけは2年前の失敗によってしばらくは凍結だろうが、他愛ない他の検証実験程度なら皇子は一人で十分だった。
 そしてその度自分を見る学生達の奇異と賞賛と嫉妬と、恐れるような目つきを皇子は知っている。それがある限り、彼らとは相容れないことも分かってしまうのだ。
 だが、こんな話を母にしようと思ったことはなかった。中等学院のときもそうだった。どうにかして明るい話を掘り起こすことに熱心だったのだ。
 何か材料を捜してリュースは部屋をざっと見渡し、最近増えたらしい一枚の絵に目を留めた。光臨する天使と周囲に群がる魚の群れが幻想的な青を基調にまとめられている。
「天使画よ。綺麗でしょう」
 母の声がそっと囁くように言った。リュースは頷いた。宗教画としてよりも幻影画としての価値を追ったような一幅であるが、揺らめく波間に魚鱗が光る様や手を差し伸べて微笑む天使の顔が天上の安らぎを思わせる。よい絵であるといって良かった。
「どうしたのです、これ? 献上品……ではないですよね、まさか」
 天使画を書く画家は大抵若い。これは最近の若手や新人の画家の間で天使を意匠に使った絵が流行しているからだ。献上品として納宮される品は既に作家として名の立った者の作品が主流だから、天使画を後宮で見ることになるとは思っていなかったのは事実だ。
「ええ、勿論。美術監長がこの前持ってきてくれた画集の中に入っていたの。とても気に入ったと言ったら本物を持ってきたのよ」
 母は苦笑しているのだった。ねだったわけではないが、取り上げてしまったような気持ちもするのだろう。
 皇子はそれにそっと笑い、母の向かいの席を立って絵の前に立った。画家の名前は大抵右隅に完成した日付と共に入れてある。
「――スコルフィーグ……ああ、彼女ですか」
 皇子は署名を見やって呟いた。知っているのという母の声には曖昧に頷く。
「高等学院に聴講で行った時に、学院の中庭で声をかけられました。まだ若い……そうですね、多分20才にもなっていない女性です」
 経緯が分からないというように微笑みながら首を傾げる母に、皇子は向き直る。
 エミリア=スコルフィーグは皇子に絵のモデルになって欲しいと言ったのだった。絵画にも派閥や学閥があり、高等学院の芸術部展に出展するために学院を訪れた時に皇子を見かけたらしい。
 それを皇子は断った。忙しいと彼女に言ったのは間違いではなかったし、写真だけでもと食い下がられても、自分の写真には沢山の権利や営利が絡んでいるため気軽に許可を出せないのだ。
「まあ……こっそり写真だけでも撮らせてあげれば良かったのに」
 母の残念そうな物言いに皇子は少し笑い、露見したら彼女の方が困りますからと言った。自分は父帝からの口頭での軽い叱責で済むが、相手はそうはいかないだろう。平民層であるから尚更だ。
 口にしない部分を母は察したのだろう、残念ねと柔らかく笑ってじっと天使の面輪を見つめた。
 光臨する天使の表情は甘く優しく、微かに開かれた唇の微笑みが慈悲の形に納まっている。
「気に入ったなら持って行きなさい、リュース」
 絵にじっと視線をやっていた王子にイリーナ妃が言った。皇子は母を振り返り、いいのですかと目線で問うた。母妃は笑って頷く。それはいずれ侍女の手によって包まれて彼の部屋に届くことになるだろう。
 皇子が礼を口にしていると、侍女が茶を運んできた。くせのない発酵茶にいくつかの香料が混ぜてある香料茶で、母妃好みのいつもの凛とした強い香りがついている。この茶の匂いに触れるたびに、皇子は母親の元にいることを強く実感にするのだった。
「ご苦労。そこにおいて下がっていいよ」
 皇子はそう言って侍女を払った。どんなにぎこちなくても感触が掴めなくても、母親の側にいる時間は皇子にとっては貴重であり、全てに代え難かった。そこに他人を入れることを歓迎しない自分の狭量さに苦笑になりかける。
 が、それは彼にとっては何をおいても欲しいものであり、殆ど望みを持たない彼の唯一に近いものだった。
 なめらかな磁器のカップに茶を注ぎ、皇子は母親に受け皿ごと差し出す。どうぞ、と微笑んだ皇子はだが、一瞬後に怪訝にその笑みをおさめた。
 母はじっと皇子を凝視していた。僅かに見開かれた瞳の端で、睫が震えている。
「……母、上……?」
 ぼんやり皇子が呟くと、それで我に返ったように母は肩をひきつらせた。
「あの……何でもないのよ、大丈夫……」
 無理矢理笑う顔をどこかで見たことがあると皇子は自分の記憶に捜し、去年の聖誕祭へ辿り着いた。あの時も、母は自分を見て呆然とした。食い入るような真剣さと、驚愕と、泣き出しそうな瞳の奥の潤みがひどく似ている。
 それを聞きたいと皇子は思った。何故ですか、と口にしたかった。だが現実に立ち返った瞬間、皇子はもの柔らかに自分が笑って母親を気遣っていることに気付いた。
 ――聞けない。涙をこらえようとしている母の理由を聞くのが怖い。何故かと口に出してしまったら、答えを知りたがっていることが母に分かってしまう――
「母上、大丈夫ですか? ……これ、どうぞ。落ち着きますよ」
 いつもと変わらないように注意深く笑いながら、皇子は母妃の手にカップをそっと取らせようとした。
 その瞬間、母が掠れた悲鳴のようなものをこぼして身を折った。耳障りな音を立てて磁器のカップが皇子と皇妃の手の間で倒れる。
 皇子は反射的に皿を自分の方へ傾けた。母に熱湯がかかると思ったのだ。
「――っ……」
 カップから勢い付いて溢れた茶の飛沫が皇子の華奢で白い手に掛かる。一瞬上げかけた声を押し殺した時、床でカップが割れた。
 その音でイリーナ妃ははっとリュース皇子を見、彼が自身を庇って押さえた手へ目をやって、今度ははっきりした理由のために細い悲鳴になった。
「リュース――ああ、ごめんね、誰か、誰か! リュース、リュース、手を見せて――火傷になってしまうわ、ごめんなさいごめんなさい、ひどいことを――」
 母は狼狽えて口走り、彼の手を取って撫でさすった。
「大丈夫です、あの、殆ど掛かってませんから……」
 皇子はなるべく優しい声を出した。
 実際僅かに数滴が手の甲に飛んだだけで、殆ど跡にも残らない、冷やす手間も要らないようなものだ。痛みさえ、たいしたものではなかった。
 だが彼の声は母の耳には殆ど入っていないようだった。皇子の手を握りしめておろおろしながら、ごめんなさいとばかり繰り返している。リュースも次第に困惑が濃くなってきて、母上、と宥めるような声になった。
「もう大丈夫です。ほら、全然痕にもなっていない。どこに飛んだかなんて分からないでしょう――片付けを頼む」
 最後は母の声に駆けつけてきた侍女達に言い置き、皇子は皇妃の手を取ってその場を離れた。
 砕けた磁器のかけらが床に散らばって危険でもあったし、何より母を落ち着かせなくてはいけない。ラインが戻ってきたら庭へ出てくるように言伝して、皇子は母を連れて薔薇園へ出た。
 夏の夕暮れはようやく沈み始めており、空の一番高い部分は紺青だった。薄くたなびく紫金の雲、名残の日差し、そして夕日に温かな茜色に色づく白い薔薇。
 その薔薇は母イリーナの名を冠された比較的新しい品種で、ほっそりしたうてなから開く大輪だ。
「……今年はいい薔薇が出来ますね」
 皇子は今にも開きそうにふっくらした蕾をそっと指で撫でながら呟いた。とにかく彼の被ったささやかな災難のことを忘れさせたかった。
 未だに啜り泣いていた母は微かに頷き、彼の触れた蕾をよく見るようにかがみ込んだ。
「この薔薇はね、私がアルカナの本家を出て後宮に入った時に記念に贈られたのよ。もう……16年になるのね……」
 その声にはそれまで積み上げてきた経緯を振り返る感慨が滲んでいて、皇子は自分の表情がやっと和らいだのを感じた。
 母はじっと薔薇を見つめていたが、やがて両手で顔をそっと覆った。母の声が小さく、恐らくは自分にだけ向けた言葉を呟く。
 ――マリア。
「……母上……?」
 皇子の不思議そうな声に、母ははっと顔を上げて無理矢理微笑もうとした。
「大丈夫よ。何でもないわ……」
 皇妃は彼に首を振り、ようやく立ちあがって薔薇園の中央にある小さな泉へ歩いていく。整えられた庭に俯き加減に歩く母の細長い影が落ちて、どこかひどく寂しげであった。
 先ほど呟いた言葉は恐らく誰かの名前であろう。それが誰であるのか、皇子は知らない。ただそれに滲んでいた沈鬱さに母の痛みが宿っている気がして、皇子は余計な好奇心であると自覚はしながら、つい口を開いた。
「マリア……って誰です?」
 母は足を止めた。
 肩越しにゆっくり振り返る視線がじっと皇子に当てられて、やがて外された。伏せられた睫の影が頬に落ちる。
「……お友達よ。もうずっと昔の……綺麗で、可愛くて、素直で……とっても優しい子だったわ……私の大切な……妹……」
 一瞬皇子は去年の聖誕祭に聞いた母の妹のことだろうかと思ったが、すぐにそれは否定できた。母方の叔母はメリーナといったはずだ。
 貴族間では時折親しい年下の女性を妹と呼ぶこともあるから、きっとそれだろう。友人という言葉もそれを裏付けている。
 そうですか、と皇子は言った。母の友人達は誰も彼もみな華やかで眩しい。その中にマリアという女性がいたかどうかを記憶に捜し、遂に見当たらなくて皇子はでも、と続けた。
「最近は顔を見せていないのではありませんか? 一体どうしたんでしょうね」
 何気ないその言葉に母は視線をそっと戻した。何かいけないことを聞いてしまったのだと悟って皇子が慌てて何か付け加えようとしていると、母は低く呟いた。書かれた台本を丁寧に、しかし感情の籠もらないように棒読みしたような口調だった。
「――その友達は、もう、死にました」
 そう言った途端母妃はがくりとうなだれた。皇子は狼狽して母上、とだけ言った。
 母は彼を涙で赤く腫れた眼で見つめ、突然彼をきつく抱きしめた。一瞬肩の骨が軋んだように痛んだ。
「リュース」
 強い腕の力で母に抱かれ、息苦しささえ覚えながら皇子ははいと生真面目に返事をした。母の言葉はそれきり途絶えた。嗚咽が彼の耳元で続いている。呼びかけることも身じろぎすることも出来ず、皇子は黙って母の慟哭を聞いていた。
「リュース、リュース……愛しているわ」
 母は同じ事を繰り返している。愛している、愛していると何度も呟くたびに、その言葉の濃厚さが薄まっていくような気がするのは不思議だった。
 夕映えをじっと見ていた目を皇子は閉じて、母の繰り言をずっと聞いた。口を挟むことではない気がして、自分の呼吸音さえ押し殺した。
 母は確かにおかしかった。
 彼のことを呼び続ける低い声も、愛しているという囁きも、その両方が上の空のようにせかせかと流れていってしまう。その言葉が嬉しいという感情の反応を自分に連れてこないことが不思議で、皇子は溜息になった。
 それを聞きとがめたのか、母が不意に体を離した。
 皇子は既にさほど変わらない位置にある目線を怪訝に見上げる。母はじっと彼に注視を与え、そして再び顔を歪めた。
 ぐにゃりとゆがんだ表情が涙の前触れであることを分からない皇子ではなかった。
 具体的な方法は思いつかないものの、どうにか宥めなくてはと思うのは先ほどと同じで、皇子は母にそっと手を伸ばした。
 だがその瞬間母妃は半歩後ろに下がった。皇子は僅かな時間、まばたきをする。
 ――避けられた、という衝撃はやや遅れてやってきた。
 耳元を雪崩落ちていくような音がする。夏の余韻の虫の音のこだまと分かっていても、それは自分の血潮が脳天からひいていく音に思われてならなかった。
 皇子は何かを言おうとし、母親の様子に沈黙した。
 彼よりも尚更皇妃は蒼白であった。
「リュース、リュース、ごめんね、ごめんなさいね、愛してる、愛してる、お前のことを愛してる、お願い、ごめんね、愛しているわ――」
 怒濤のような言い訳を口走り、皇妃は彼と似た美しく繊細な顔を痙攣させた。救いを求めるように、首から下がった白金の神紋板をしきりにまさぐっている。
 その指先が神経質に板に埋まった瑠璃石をいじるのを皇子は視界に入れながら、母親のこの神経のかぼそさとささくれやすさは、確かに自分の中に流れている血なのだとぼんやり思った。
「ごめんね、愛しているわ、お願いよ、愛してる、愛してるわ……」
 呻きながら母は彼に向かって微笑み、そして首を振った。
「あの、あのね、もしお前が忙しいなら――」
「母上!」
 皇子は咄嗟に大きな声を出した。母は怯えたようにまた半歩、後じさった。
 その永遠に遠い距離に皇子は思わず顔を苦くし、それに自分で気付いて慌てて笑みを作った。
「あの、そ、そう、魔導学の論文を仕上げなくてはいけないんです、急がなくてはいけないから、その、今日は帰ります!」
 思いついた用事を口走り、皇子は母の返事を待たずに背を返した。
 東からゆっくり上る月に白薔薇が本来の青白さを取り戻しつつある中を、皇子は逃げるように走って抜ける――いや、多分これは逃げているのだろう。
 跳ね上がるほどに走る側から涙がこぼれそうになる。
 怖かった。母があの瞬間何を言おうとしたのかを考えたくもないし分かりたくもないのに、直感が声高に叫んでいる。
 忙しいなら来なくていいのよ。もう来ないで。来るな。
 最後に浮かんできた強い言葉に皇子は走りながら喘ぎ、奥歯をきつく噛み合わせた。
 母は泣きながら自分を愛していると言った。信じて欲しいと何度も目で訴えながら繰り返した。
 けれど、それをまるで信じていない。彼に対する最近、母はいつでも怯えたように彼を見ている。どんなに言葉を優しくしても穏やかに笑って見せても、喜んで貰えるように何をしてもそれは同じだった。
 自室に駆け込み、彼がいつも一人でいる場所になっている書庫に籠もると、全身から汗がどっと噴き出てくるのが分かった。
 息を整えながら、皇子は本棚に並ぶ皮の装丁の背を軽く拳で叩いた。
 どの本も政治学や経済学や、その他の皇帝教育のためにと母が贈ってくれた本だ。
 お前にその気があるならしっかり頑張りなさいと言ってくれた。その言葉一つで自分は本ごと覚え込んでしまうほど勉強したのに。
 なのに、その視線一つ微笑み一つ、弟から取り戻すことが出来ない……
 皇子は走ったせいで上がった呼吸が次第に胃の底で吐き気に変わるのを無理矢理押さえ込んだ。ライン、と呟く。
「愛してる、弟を、愛してる、ラインは可愛い、大切な、私の、大事な弟……」
 早口で呟く口調が母と酷似していることに皇子は気付き、小さく笑った。無性におかしくなってきたのだった。
 くすくすという乾いた笑い声をあげて暫く皇子は笑った。
 自分と母は全くよく似ている。これだから母は私が嫌いなのだ。自分の嫌な部分まで、全くそっくりに再現してみせるから――でも。
 皇子は自分の胸ぐら辺りを片手で掴んだ。心臓は壊れてしまいそうにきりきりと波打っている。その痛みで今死ねたらいいのに。そんなことをちらっと思い、皇子は苛立ちのまま本の背表紙を今度は思い切り叩いた。
 重い樫の書棚が揺れて乱雑に皇子が積み上げた本が崩れ、何冊かが彼の肩や背を打ちながら転がり落ちた。
 打擲に皇子は喉で呻き、背中の鈍い痛みを与えた本をまさぐりよせて適当なページを開いた。
 夜が落ちた書庫は暗い。だが、彼が何か書き込んだ痕跡を認めればそれで十分だった。
「――かくて行政の責任の所在は官僚を総括すべき統合機関に最終的には委ねられるがそれ以前に監査機関を置くことを厭うてはならないことを念頭に置くべきであろう。監査の監査を永遠に続けることは無意味であるとしても最低限に行うかその姿勢を常に見せておくのは為政者として当然の責務であり義務である――」
 皇子は本の一節を呟いた。どの本でもそうだ。彼は既にこの書庫にある本などは処分しても記憶の中から同じものを探し当てることが出来る。
 皇子はその本を放り投げ、次の本を手に取った。僅かな灯りに金文字の題名が光る。皇子は目を閉じてその中の一節を暗誦しはじめた。
 この本は行政学ではなく経済学の本だ。債券売買とその数値の理論について。その次は法律。次は軍学。歴史。地理。古典……そして魔導。
「時間軸は存在を前頁資料22にあるように数値上、絶対存在を確信するものであるが、次元軸との交錯におけるたわみは未知数である。帝歴1995年の魔導士カシュラムによる実験の際にはそれは極めて高い数値を示しており、それを付属効果として計算に組み込まなくてはならないことは必至といえよう。計算式は次頁資料23にて示す(資料23参照)。この計算が正しく効果が順調に魔導効果として成長をすることを前提にするならば、時の魔法はいずれ、「魔法」ではなく「科学」の名の下に実体を明らかにするはずである……」
 自分が書いた論文を暗誦し、皇子はそれを収録した魔導学の本を思い切り床にたたきつけた。
 こんな論文、書かなければ良かった。
 あんなに必死に学業になど専念しなければ良かった。
 知識や学問など、極めるために突き進んでいっても最後に待っているものが母からの隔絶だと知っていたらそんなこと、最初からするはずなんてなかったのに……!
 皇子は上がってきた苛立ちのまま、床に散らばった本を壁に叩きつけた。
 自分の中にある納得しきれない怒りや、弟に対するどす黒い感情をどうしていいのか分からなかったのだ。
 更に投げつけるものをと床にあった本に腕を伸ばした時、手首が突然捕まれて皇子ははっと振り返った。微かにある灯明が仮面の銀を反射して光った。
「殿下、それ以上はどうか」
 彼の随従の魔導士が、表情の見えない仮面の下から心痛めたような声で彼を気遣っていた。
 マルエス、と皇子は顔を苦く歪めた。
 この瞬間に、誰とも顔などあわせたくなかったし会話もしたくなかった。一人になりたかった。その身に馴染んだ孤高で自分をひたすら慰撫してやる時間だけが欲しかった。他人の気配など、身近にしたいとは思わなかったのだ。
 下がれ、と一喝するとマルエスは彼の手首を放して平伏した。魔導士の長く暗い色の衣が黒い沼のように床に広がった。
「いずれ、そのようにも。しかし殿下、本をお仕置き下さっても何かが変わるわけではありません」
 核心を一言で射抜かれて皇子は僅かに呼吸を飲み込み、頬にかあっと上がってきた熱さに押し出されるようにうるさい、と怒鳴った。
 マルエスがお許しをと低く言って彼の足の甲に額を押しつける。仮面のひやりとした感触に、皇子は急に心臓を掴まれたようにどきりとした。
 その一瞬で皇子は我に返った。まだ燻っているような火種は胸の中にあるが、頭の方は至極冷静な、普段の彼の通りに戻りつつある。
 自分を巻き込んだ一時の熱狂とも言うべき荒廃から目を背けた時、真っ先に随従を怒鳴ってしまったことが胸に落ちた。
「――すまない……怒鳴って悪かった」
 俯きながら皇子は呟いた。自分の声にひび割れるような疲弊が滲んでいることに一瞬置いてから気付き、溜息になる。
 緩く首を振って本棚にもたれ座り込むと、顔を上げたマルエスが何かお持ちしましょうと言って手を差し出した。彼の手に掴まって腰を上げ、皇子は居間へ戻る。大して動いたわけでもないのに息が切れた。
 窓辺の椅子でじっとしていると、目の前に切り子硝子のグラスが置かれた。口をあてると苺の甘い香りと共に微量の酒精がした。苺を漬けた酒を水で薄めたものだろう。
「落ち着かれましたら少しお休みになって下さいませ。夕食はライン殿下がこちらでご一緒されるという連絡を母妃殿下から頂きましたので、もう少々かかります」
「ラインが? ……そう」
 皇子は深く頷いた。
 母のこれは気遣いだ。または本当に気分が悪いのか。いずれにしろ皇子が逃げるように自室へ戻ってしまったことを気にかけて弟をこちらに寄越すのだから、母が彼に申し訳なく思っているのは本当だろう。
 そんな遠慮。
 皇子は胸の内で苦々しく呟き、軽く目を閉じた。激高と滅茶苦茶な運動が彼の強健でない身体を次第に気怠い沈黙へ押し込めようとしている。腕が重い。
 自分のひ弱さ加減に皇子は今度は苦笑し、マルエスに下がるように言った。
「大丈夫……大丈夫だから、ラインが来るまで少し一人にしておくれ」
 彼の既に去った激しさを理解したのだろう、魔導士はゆっくり頷いた。
 マルエスは皇子に随従するようになって長い。勿論他の皇子達にも両親にも護衛の魔導士がいるが、一番馴染んでいるのは皇子であったかも知れなかった。魔導に通じ才能があることを誰よりも知っているのは皇子であり、その為にマルエスは彼の良き相談相手でもあったからだ。
 マルエスが軽く一礼して書庫の方へ歩いていく。皇子が散々投げ散らかした本を片づけてからこの部屋を去るのだろう。
 多少気恥ずかしい思いをして皇子はその後ろ姿を見やり、そして呼び止めた。
「マルエス、彼のことはどうなっている?」
 去年の夏頃から皇子は中等学院でわずかな時間を共にした少年を捜すことに魔導士を従事させている。
 さほど急いだ報告がないということはまだ見つかっていないと言うことではあろう。もっと人手がいればとも思うが、これが皇子の個人的な感情を満たす物であるという気枷があって申請を出来ない。
 マルエスの方は案の定、困惑したような吐息を落とした。
「――ラウール本家の屋敷には既にラウニス伯爵家が入っておりまして、痕跡が入り乱れております故、判別に多少時間が」
 ラウニスはラウール本家の門閥家の係累だが、ラウール失脚の余波の通りにさほど勢いがない一族といえた。
 が、散り散りになったラウール系閥の今は筆頭でもある。他の家と結託はしていないから再興などという夢は見ていないのだろう。ラウール本家の門地に移住したのはそれを受け取る権利があったからに過ぎない。
 旧ラウール屋敷の中に残る沢山の痕跡、例えば誰かの触れた壁、使った机、そんなものに残る気配の残り香をマルエスは捜していた。
 人には必ず固有の斑紋がある。気の流れでもあるし指紋などの具体的な物まで含まれているが、屋敷の中の多々ある痕跡を総検討し、どれがキエスのものであるかを判別し、特定が済んだ後にそれを元に探索を開始するという腹だ。
 但し、現在その屋敷にはラウニス伯爵やその家族、召使いなどが起居している。彼らの痕跡とキエスの痕跡をより分けていく作業は膨大で、マルエスが時間が欲しいというのはそのことであった。
 だが、マルエスは出来ないとは口にしていない。だから時間は掛かってもいずれその答えも結果も皇子に披露するだろう。
「……期待している。よろしく頼む」
 はい、とマルエスが仮面の下でそっと笑う気配がした。
 皇子は視線を随従の魔導士へやる。マルエスは軽く会釈すると、皇子に銀の仮面をまっすぐ向けた。
「殿下が御熱心ですので、つい」
 僅かにリュースが赤面すると、それを見なかったようにマルエスは深く腰を折り、書庫へ入っていった。
 扉が閉まって魔導士の長衣が消える。皇子は何故かほっと溜息になり、目の前の淡酒を含んだ。
 何故、とはマルエスは聞かなかった。それを聞くことの出来る立場でもない。それに甘えて自分が説明を怠っていることを、リュースは自覚していた。何故彼に会いたいのだろう。その疑問は、自分に何度問いかけても毎回違う答えが返ってくる。
 彼は私に何か話があるはずだから? 魔導論文の賞金を渡してやりたいから? 彼の逃亡の理由を聞き、出来ることなら力になってやりたいから?
 そのどれもが間違いではなくて、完全に正しい訳でもない。会って一体どうしたいのかと聞かれれば、皇子は曖昧に微笑むしか出来そうになかった。
 けれど気になる。自分を見つめていた眼差しも、身を翻すように逃げてしまう時にもきつい輝きになる気性も、偽悪的な口調でさえ、何かの声にはならぬ言葉である気がして落ち着かない。
 あえて無理に総括するなら、と皇子はふと思い浮かんだ言葉を呟いた。
「彼と……友達、に、なりたいのかな……」
 名前も知らないのに、とリュースはぼんやりと思い、唇で薄く笑った。それでも思いついたその言葉は自分の胸にひどくしっくりと納まるようだった。
 彼の抱える孤独と皇子の抱える孤独はよく似ていた。気位が高くて他人を寄せ付けない――彼はいつでも人の中心にいたが誰にも心を許していなかったことは分かる――所も、誰からの理解も欲していないと身構えてみせる所も、孤独に慣れてしまった所も。
 だから会えばきっと――多分、話が出来る。リュースはそれが自分の勝手な空想であることを承知しながらも、うち捨ててしまうことが出来なかった。
 彼の話を聞きたい。
 今まで何処にいて、どうして生きてきたのかを。喜びの話を苦しみの話を、辛さも楽しさも、その生きてきた軌跡を知りたい。
 話がしたい。どんな下らない話でも。
 皇子はきゅっと唇を結んだ。
 ――淋しい。それは皇子が次第に重苦しく感じ始めていた身の孤独であった。
 彼を取り巻く人々は彼を憧憬し崇拝しても、決して近寄ってこようとはしなかった。彼に取り入ろうとする者たちは沢山いたが、彼に近しくなろうとする人間はついに見当たらなかった。憧憬があるなら嫉妬もある。双方の視線の重さだけが共通だった。
 少女達はまた違う目で彼を見た。沢山の手紙、手作りの押し花の栞、刺繍の入ったスカーフ、そんなものと共に愛の告白も嫌というほどきいた。
 けれどそれは皇子は全て断っている。よく分からないのだ。
 人を恋すること。愛すること。その心が一体どこから派生してくるのか、彼には全く理解できない。エリザ公女は呆れ顔で、考えることがそもそもいけないのだという事を言ったが、その意味さえあやふやで掴めない。
 気持ちという不可解は自分の中の薄暮であった。うっすらと見える気もするが、何があるのか得体が知れない。そして正体の見えないものは怖い。
 けれど、母の関心は欲しい。あの視線や弟に向けるような優しい笑顔や穏やかな声が、もっと欲しい。
 弟に目を取られがちな母の、年上である彼に理解と分別を求めている母の、柔らかな腕に抱き巻かれて感じる安息を、もっと欲しい。そしてそれは弟がいる限り自分に燦々と注がれないだろう。
 胸に一瞬さした鋭い痛みに、リュースは端麗な頬を歪めた。
 これはきっと、淋しさのための苦痛だ。決してラインを自分は嫌ってなどいない。だから母上、もう少しでいいから、ほんの僅かでいいから、一瞬でいいから、
 ――私を見て下さい。
 皇子は首を振る。
 彼に会いたい。会って話がしたい。その淋しさを、例えようのない孤独感と虚無感を、彼は分かってくれるだろうか……
「……本当に、何て、都合のいい……」
 リュースは低く呟いた。
 けれど、淋しい。
 誰よりも孤独だと、淋しいと、皇子は呟いて滲んできた涙を押し出す為に目を閉じた。



   見つめてよ
   お前の世界の中心を 私がすっかり占めるまで――